6550万年前頃
小惑星が地球に衝突

白亜紀の末期、現在のメキシコ湾ユカタン半島付近に、直径10~15kmクラスの小惑星が衝突しました。衝突時の速度は秒速20km。衝突時のエネルギーは広島型原子爆弾の10億個分。衝突地点で発生したと考えられる地震の規模はマグニチュード11以上で、高さ約300メートルものメガ津波が発生しました。
この衝突が注目されたのは、恐竜の絶滅の原因候補に上がったことです。
地表にはほとんどないのに、地球規模でイリジウムが大量に見つかった地層「K-T境界層」の発見と、その前後で恐竜の化石の出土が劇的に違うことから、この年代で何かが起こり、それが恐竜の絶滅につながったと考えられるようになります。
これについては、火山の大規模噴火説も有力でした。実際この時代、今のインドデカン高原で大規模な噴火があったと言われています。
隕石衝突説も言われていましたが、場所がわかりません。カリブ海各地で大津波によって運ばれたらしい岩石が見つかったことから、場所探しが行われますが、見つかりませんでした。
ところが、油田探査の過程で磁気調査の結果から、ここに巨大なクレーター(推定直径180km)が埋没していることがわかり、その後の調査で小惑星衝突だと判明しました。
衝突により、高温の衝撃波と爆風、大津波、それに膨大な量の物質が空中に撒き散らされ、それが太陽光を遮り、急激に気温が低下したことで、恐竜など70%の生物の大絶滅につながったと言われています。飛び散った大量の破片による二次災害、全地球規模の火災や、酸性雨が大量に降り注いだという説もあります。また近年インドのムンバイ西方の海底に巨大なクレーターがあることがわかってきており、ほぼ同じ時期に小惑星が衝突したと考えられています。この両者によって大量絶滅を招いたと考える説もあります。
一方で、一部の両生類や爬虫類が生き延びたことの説明はいまだうまく出来ていません。
また、恐竜から分化した鳥類は絶滅を生き残り、その後大繁栄しました。

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